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Le séminaire portera sur des ballades narratives (« rouleaux précieux » baojuan 寶卷, « chansons au tambour » guci 鼓詞) consacrées à un épisode légendaire : la descente aux enfers de l’Empereur Taizong des Tang. Rapporté d’abord dans le grand roman Ming « La Pérégrination vers l’Ouest » 西遊記 (dont nous lirons le passage correspondant), cette histoire a donné lieu à d’étonnantes élaborations et variantes dans des ballades chantées à l’occasion de rituels pour les morts. Nous nous intéresserons en particulier à l’épisode  connu comme « l’histoire de  Liu Quan qui apporta des melons aux enfers ». Cette histoire permet de lever le voile sur bien des aspects de la société chinoise : conflits conjugaux, condition féminine, suicide, vision de l’Au-delà et du destin.